Долгожданный и востребованный обществом спортивный кабриолет Mercedes-Benz 190 SL (W 121) был запущен в производство в 1955 году. Будучи основанным в техническом плане на семействе среднеразмерных седанов немецкой марки, более доступный, в сравнении со своим старшим братом 300 SL, он оказался настоящим бестселлером в эпоху экономического чуда. Эти два великолепных автомобиля стали основателями традиций Mercedes-Benz SL, которые достигли своей кульминации в кузове R 231. Сегодня автомобили W 121 продолжают свою долгую жизнь в составе коллекций и имеют стабильно высокий спрос на аукционах классических машин.

190 SL (W121)

Впервые проект под названием Mercedes-Benz 190 SL заявил о себе в ходе Автошоу в Нью-Йорке 1954 года. Его активным лоббистом стал Максимильян Эдвин Хоффман,  официальный дилер Mercedes-Benz в США. Именно он увидел смысл в предложении более доступного открытого «Мерседеса» на сложном и насыщенном американском рынке, настояв на разработке прототипа в стенах Daimler-Benz. Публика приняла новинку на ура. Уже через год на Женевском автошоу была представлена серийная версия.

В мае 1955 года начался выпуск модели. Двухместный автомобиль без крыши, прежде всего предназначенный для красивой и комфортной езды, открывал новые грани стандартов категории Gran Turismo. В глаза бросалась стилистическая связь между 190 SL и 300 SL. Карл Вильферт и Вальтер Хакер намеренно использовали в качестве прообраза спортивные линии 300 SL «Крыло чайки» (W 198). Но конструкция шасси новинки не предполагала такого высокого уровня технологичности и инноваций. За основу была взята укороченная платформа от старого доброго седана 180 Saloon (W 120). 

190 SL (W121)

Под капот 190 SL не стали устанавливать дорогие силовые агрегаты с системой впрыска, как у 300 SL. Было решено применить четырехцилиндровый карбюраторный двигатель М 121 с верхним расположением распредвала. Его объем составлял 1,9 л, а мощность - 105 л.с. Этого было достаточно для того, чтобы разгонять легкий Mercedes от нуля до сотни за 14,5 с. Максимальная скорость достигала 170 км/ч. Для пятидесятых годов это было впечатляющим достижением в мире дорожных машин. К тому же, мотор оказался еще и экономичным: расход бензина на уровне 8 л/100 км вполне устраивал даже очень бережливых покупателей. 

Вскоре 190 SL начал появляться в различных кинолентах, например «Близнецы из Циллерталя» (1957), «Пока розы в цвету» (1956). Но прежде всего модель стала символом мечты 50-х, ведь люди наконец могли так близко подойти к покупке идеального автомобиля для беззаботной и шикарной жизни на фоне укрепления своего экономического положения. 

Хотя 190 SL и не был настоящим спортивным автомобилем, как его родственник 300 SL, он уверенно держал марку спортсмена. В частности, была предусмотрена специальная гоночная версия с алюминиевыми дверями, уменьшенным лобовым стеклом и прочими изменениями в пользу лучшей аэродинамики и уменьшения веса. Для езды по треку можно было также снять бамперы и мягкий верх. В целях повышения интереса к данному продукту пилоты Mercedes-Benz даже добились победы на Гран-при Макао в 1956 году.

190 SL оказался очень популярным за пределами Германии. Почти 80% всех произведенных с 1955 по 1963 годы автомобилей W 121 пошли на экспорт. При этом около половины поставок приходилось на рынок США. Всего же было выпущено 25 881 экземпляров этих великолепных транспортных средств. 

Сегодня это один из наиболее ценных представителей клуба классических автомобилей. Согласно статистике Международной группы исторических автомобилей HAGI, 190 SL, начиная с 1980 года, дорожает в среднем на 10% в год (на 11% - с 2004 года). Повышенное внимание со стороны коллекционеров еще раз подтверждает, что даже через 60 лет после своего дебюта классический родстер из Штутгарта является настоящей иконой в модельной линейке Mercedes-Benz.